Los probióticos son microorganismos vivos, cuyo objetivo es equilibrar  la flora intestinal, clave para el buen funcionamiento del organismo y la prevención de enfermedades.  Son considerados alimentos funcionales y sus características tienen una relación directa con el efecto que ejercen, por lo tanto  su identificación y  selección es de suma importancia.

Todo empezó hace casi un siglo, cuando Ellie Metchnikoff observó que en Bulgaria  un gran número  de personas vivían más de 100 años, hecho que relacionó con el gran consumo de bacterias en las leches fermentadas, como una forma de equilibrar la flora intestinal y así evitar enfermedades y alargar la vida de la gente.

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Más tarde en 1930, un médico e investigador Japonés, Dr. Minoru Shirota  se dio cuenta  que las bacterias benéficas encontradas en los lácteos tenían muchos beneficios para la salud, pero no llegaban vivas a los intestinos en grandes cantidades para brindar un beneficio significativo, por lo que logró  fortalecer y cultivar un Lactobacillus  que cumpliera con ésta característica, al cual  se le conoce como Lactobacillus casei Shirota.

Desde entonces, la ciencia ha trabajado para conocer más sobre dichas bacterias, hoy  llamadas “Probióticos”.

Definición: El término probiótico fue utilizado por primera vez por Lily y Stilwell en 1965.

En el 2002, el grupo de trabajo conjunto  FAO / OMS sobre evaluación de las propiedades saludables de los probióticos en los alimentos, estableció que los probióticos son: “microorganismos vivos que, cuando se administran en cantidades adecuadas como parte de un alimento, confieren al huésped un beneficio para la salud”.

Características de los probióticos

Las características de los probióticos tienen una relación directa con el efecto que ejercen en el organismo, por lo tanto, su selección es de suma importancia.

  •  Identificación y clasificación del microorganismo. Debe estar documentado en la etiqueta del producto la denominación de    género, especie y cepa.
  •  Microorganismos vivos.  Deben ser capaces de sobrevivir al paso por el aparato digestivo, resistiendo a los jugos gástricos y biliares.
  • Cantidades adecuadas. Se debe garantizar que la concentración del microorganismo probiótico permanezca viable y en las    concentraciones adecuadas a lo largo de la vida de anaquel.
  •  Capacidad de reproducirse en el intestino. Los microorganismos Probióticos utilizados en los alimentos deberían ser capaces no sólo  de sobrevivir al paso por el aparato digestivo, sino también de proliferar en el intestino, esto significa que deberían ser resistentes a los    jugos gástricos y poder crecer en presencia de bilis.
  •  De origen humano- Debe ser integrante normal de la flora intestinal.
  •  Seguridad. Que no cause efectos adversos. Reconocidas generalmente como seguras. (GRAS)
  •  Efectos benéficos a la salud: Que tenga efectos favorables comprobados científicamente.

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El campo de los probióticos se está desarrollando rápidamente como lo demuestra la expansión de la investigación y el incremento de la familiaridad de los probióticos al público en general.

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